无人机配送不再是噱头,美团5~10年内要大规模商用

无人城市低空物流,正从噱头逐步成为现实(www.yinque.net)。在前不久的2021世界人工智能大会上,美团无人机首次正式对外亮相。

美团高级副总裁、到家事业群总裁王莆中表示,城市低空飞行开始从民用拍摄转向大规模的工业用途,城市的低空物流网络将成为未来十年、二十年科技创新重要的机遇,“无人机+生活场景”的结合是建设低空物流网络的最佳路径。

钛媒体APP了解到,早在今年年初,美团无人机已经在深圳完成了首个面向真实用户的订单配送任务,并在其后的深圳疫情中为深圳南山区抗疫建立城市物资运送 "空中通道",给隔离区居民配送紧急物资。截至2021年6月,美团无人机已完成超20万架次的飞行测试,配送真实订单超过2500单。

据悉,美团目前已经初步完成了自主飞行无人机、自动化机场及无人机调度系统的研发工作,其中核心系统90%以上的部件都由美团自主研发。

美团无人机业务负责人毛一年在接受钛媒体APP采访时表示,未来5~10年无人机配送可以规模化。无人机和人协同能够提高效率,同时也能与骑手形成协同,改善他们工作的体验。

如今,无人配送在物流末端的价值正被亚马逊、阿里、京东等巨头的认可。7月13日晚间,美团发布公告称,腾讯认购协议所载腾讯认购事项的所有先决条件均已达成,认购事项已于7月13日完成。这笔认购所得将主要用来支撑美团无人车、无人机配送领域的投入。

无疑,腾讯的入局,增加了低空物流赛道的变数。随着巨头悉数入场,无人机在物流末端的大规模应用,也将提上日程。

无人机配送成为现实,美团构建低空物流网络

自2016年起,美团就开始研发无人配送。从近几年美团的相关布局来看,主要是围绕外卖、闪购等核心业务,通过与现有人工配送结合,发挥科技优势,减轻骑手配送压力,以满足不同场景的配送需求。

此前,无人配送车一直是美团无人配送的主角。如今,随着美团无人配送技术的完善,无人机配送提上了日程。

钛媒体APP了解到,在满足民航相关管理要求并于2020年完成了15万架次飞行测试后,2021年1月,美团无人机就在深圳完成了面向真实用户的首条试运行航线飞行任务。

截止4月中旬,相关订单已突破1000单。而到了6月,美团无人机已完成超20万架次的飞行测试,配送真实订单超过2500单。

“未来人机协同配送,我们的小哥是取餐员的角色”。据毛一年介绍,目前的人机协同配送过程中,骑手拿到菜品和商品来打包餐箱后,还要为无人机手动装载。随后无人机起飞前后台会给无人机发一条航线的指令,接到指令就飞向目的地,无人机降落以后会自动的卸载餐箱,收到返航的指令后可自主返回。

“接下来一两个月就可以实现用设备自动装餐的过程”。毛一年表示,理想情况下,无人机只用400秒就能覆盖半径3公里的区域,比路面行驶速度更快。当遇到修桥、挖路、造隧道,以及极端天气和环境时,更好保障骑手安全和提升用户体验,打造15分钟都市生活圈。

“今天美团外卖及时配送已经做到了成本和时效很好地结合。我们的外卖配送系统3公里配送三四十分钟,而且成本不会比平价快递物流多。”虽然外界有观点担心人和机器人协同配送消费者需要付出更高的成本,但毛一年认为,无人机的加入,才能做到又快又好又经济。

事实上,有不少观点认为美团作为一个运营公司没必要自己研发无人机,完全可以购买市面上现有的无人机,但毛一年不以为然。

在毛一年看来,市面上很多无人机,无论是航拍的还是大型载货的,每一个飞机都是为了特殊的场景设立的。但在城市低空的场景还没有一台合适的无人机能够既做到载货,又做到通信,又做到高效,还要跟后台保持实时保持连接。

毛一年表示,城市低空的场景要能实现以下几个目标:

首先无人机在城市运行,必须是安全的;

第二,无人机配送用户想要的是高效,不仅仅只是一架飞机,一次配送,而且也包括很多台飞机在同一个区域运行,它们能够协同高效运行;

第三,经济,希望用户更快,但是用户不希望支付更高,或者高很多的成本,所以一定要经济实惠;

第四,自主可控。这套体系不希望外界的因素无法运营。

“所有的目标都要达成,其实没有这样的产品。”毛一年告诉钛媒体APP,经过实践,城市低空场景中,无人机在城市里运行需要安全,需要配合城市里各种各样的复杂场景,需要灵活,不仅是灵活起降,而且要灵活飞行。由于无人机离用户很近,无人机的旋翼会产生噪声,因此,低空物流场景下的无人机的降噪也是一个难点。

为了达到这个目标,美团探索了很多种不同的机型,有四旋翼、六旋翼等等,最后聚焦到六旋翼的无人机。这个飞机有6个动力系统、6套螺旋桨、六个电机,即使是一套动力失效,这台飞机也能够安全降落。动力系统之外,美团花了两年的时间研究了静音的螺旋桨。

同时,美团自主研发了高精度导航模块,增加了更多的AI算法,配套了云端智能调度系统还有自动化的机场设备。

“我们用了三年多的时间达成了这套系统。”毛一年透露,为了这套系统,美团组建了300人的团队,6种不同机场形态的探索,4代机型的迭代,申请了360项专利,22万架次的飞行,为了达成社区服务的落地,探索了1000个社区。

距离无人机大规模商用,还有多远?

如今,由于我国人口红利的逐渐消失,物流行业的增长遭遇了瓶颈。在即时配送领域,尤其在物流末端配送上,配送员成本一直是商业模式的痛点。

因此,最近几年,无人配送被包括亚马逊、阿里、京东、美团在内的多家巨头寄予厚望,成为解决物流末端矛盾的关键。

早在2017年底,民航局就批准在陕西省使用无人机开展物流配送经营活动试点,目前民航局的试点范围已经推广到陕西、甘肃、宁夏、青海四个西北省区的全覆盖,并提出在“十四五”期间将进一步拓展试点范围。

根据公开资料,截至2019年底,我国民用无人机产业规模已经突破200亿元,与此同时,行业企业和产品也分别达到7000余家与40万架,同比增长约76%和37%。新思界产业研究中心发布的《2021-2025年中国物流无人机行业市场行情监测及未来发展前景研究报告》显示,2020年,我国物流无人机市场规模接近16.8亿元。

在目前国内的无人机配送领域,主要分为由顺丰、圆通等快递公司为主的“快递系”,以及京东、阿里(菜鸟)和苏宁领头的“电商系”。

必须承认,如今无人配送技术已不是什么难题,行业关心的重点在于无人机配送的商业化与规模化。

随着美团无人机的亮相,国内低空物流领域将迎来新的变数。

今年4月20日,美团发布公告称,拟以增发股票和出售可转债方式募资100亿美元,加大无人车、无人机配送等领域前沿技术的投入,彰显美团对无人配送技术的重视程度。腾讯作为老股东认购其中约1135万股。腾讯作为关连方股东,根据港交所规定其认购需要股东大会表决通过后方可交割。

日前,美团发布公告确认腾讯认购协议所载腾讯认购事项的所有先决条件均已达成,认购事项已于7月13日完成。公告显示,此次腾讯增资预计约为4亿美元(约合人民币26亿元)。

腾讯此前持有美团的B类股份约10.43亿股,认购完成后持股上升至10.54亿股,持股比例从17%上升到了17.2%。

钛媒体APP了解到,作为后进者的美团,其商业化与规模化的重点正是其目前极力打造的城市低空物流系统。毫无疑问,对于多线作战的美团而言,腾讯此次的认购无疑是及时雨。

“我们已经到了需要再上一个台阶的时间点,我们认为必须在科技上大力投入”,毛一年承认,跟核心业务相关的、能服务消费者的业务上,资金投入规模很大,但是具体数目不太方便说。

“在一个新事物的前期肯定有很多研发的投入,这些研发投入是为未来服务的”,以美团在社区建立的机场为例,毛一年表示不是机场建立一次今年用完明年就不用了,其成本核算应该放眼未来,应该将其视作城市低空的数字化(云端系统)和物理化结合的基础设施。“这些基础设施未来能持久的服务更多消费者,成本对我们来说是值得的。”

不过,毛一年也坦然,要实现无人机在低空物流领域的大规模商用,还存在不少挑战:在大规模落地的过程中实现安全可靠,还需要持续优化技术能力;商用无人机领域的政策、法规还存在空白区;让用户接受无人机配送。

同时,无人机与骑手之间,能否协同,无人机是否会挤压配送员的生存空间,也是企业需要思考的。

在毛一年看来,双方可以实现分段协同。一方面,骑手配送员同样可以实现角色转换,变身飞控人员。而另一方面,以前配送员的工具是车,之后可能是无人机,可以帮助配送员发挥出更大的能效,劳动体验也会变好。

毛一年预计,未来5~10年,无人机配送可以真正实现规模化。届时,无人机和人协同能够提高效率,同时也能与骑手形成协同,帮小哥改善他们工作的体验。

(本文首发钛媒体APP,作者|高梦阳)

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